gulf stream

Riportiamo di seguito la traduzione di un articolo apparso sulla rivista Live Science in merito al degrado ambientale e ai rischi connessi verso cui stiamo correndo. La corrente del golfo si stà fermando?

Durante una campagna di ricerche sulla composizione degli strati di ghiaccio antartici, in stretta relazione con l’osservazione dei cambiamenti climatici, i paleoclimatologi assistono al distacco di una porzione di banchisa dall’Antartide, pari alla superficie dell’isola di Maiorca (L’iceberg più grande del mondo si stacca dall’Antartide: misura più dell’isola di Maiorca). I paleontolgi ritengono che le imminenti condizioni rendano possibile l’avvento di una glaciazione, anche se non sanno quando potrebbe avvenire. Ovviamente questi studi si scontrano con con la visione comune del clima che indica il surriscaldamento globale come effetto dell’eccessiva antropizzazione del pianeta.

Cosa ne dite?

In realtà quello che ho raccontato è l’inizio della trama del film The Day After Tomorrow – L’alba del giorno dopo che la maggior parte di noi ha visto. Mi viene quasi da dire: mi sembra di averlo già visto o sentito …

Un nuovo studio rivela che uno dei più importanti sistemi di correnti oceaniche per la regolazione del clima dell’emisfero settentrionale potrebbe essere sull’orlo del collasso totale a causa del cambiamento climatico.

Secondo una nuova analisi, l’Atlantic Meridional Overturning Circulation (AMOC), che include la Corrente del Golfo ed è responsabile della moderazione di gran parte del clima mondiale, ha subito “una quasi completa perdita di stabilità nell’ultimo secolo”. Le correnti funzionano come un nastro trasportatore per trasportare l’acqua calda e salata verso nord dai tropici e l’acqua fredda verso sud lungo il fondo del mare. Questo gigantesco nastro trasportatore aveva già mostrato di essere al suo punto più debole in più di mille anni, ma ora potrebbe essere virato verso un guasto totale. 

Un simile crollo avrebbe un impatto disastroso sui sistemi meteorologici globali, portando all’innalzamento del livello del mare nell’Atlantico; maggiore raffreddamento e tempeste più potenti in tutto l’emisfero settentrionale; e la grave interruzione della pioggia su cui miliardi di persone fanno affidamento per coltivare i raccolti in Africa, Sud America e India, secondo l’ufficio meteorologico del Regno Unito.

L’autore dello studio (uno dei paleoclimatologi del film?) ritiene che questa transizione potrebbe verificarsi rapidamente dopo che il sistema di correnti oceaniche è stato spinto oltre un punto critico di non ritorno.

Niklas Boers, ricercatore presso l’Istituto di Potsdam per la ricerca sull’impatto climatico in Germania, ha affermato in una nota che “I risultati supportano la valutazione secondo cui il declino dell’AMOC non è solo una fluttuazione o una risposta lineare all’aumento delle temperature, ma probabilmente significa l’avvicinarsi di una soglia critica oltre la quale il sistema di circolazione potrebbe collassare”.

I dati presi dalle analisi passate delle carote di ghiaccio dell’Atlantico e da altri record geologici mostrano che l’AMOC può esistere in due stati stabili: uno stato più forte e più veloce su cui gli umani fanno affidamento oggi e un altro che è molto più lento e debole. Secondo i boeri, l’esistenza dei due stati implica che “in linea di principio sono possibili brusche transizioni tra le due modalità di circolazione”. 

L’indebolimento delle correnti oceaniche potrebbe far scendere drasticamente e permanentemente le temperature in tutto l’emisfero settentrionale. (Credits: NASA/Goddard Space Flight Center Scientific Visualization Studio)

Ciò significa che la corrente come la conosciamo potrebbe indebolirsi fino a raggiungere un punto di svolta, passando dallo stato più forte a quello più debole. Ciò trasformerà rapidamente i climi in tutto l’emisfero settentrionale per essere molto meno temperati di quanto non siano in questo momento.

Il nuovo studio tenta di risolvere un argomento caldo di dibattito tra gli scienziati che studiano le correnti oceaniche: se il recente indebolimento dell’AMOC significa che circolerà semplicemente un po’ più lentamente, ma in un modo che gli esseri umani possono ridurre attraverso la riduzione delle emissioni di carbonio, o se significa l’AMOC sta per trasformarsi in una forma permanentemente più debole che non potrebbe essere invertita per centinaia di anni.

“La differenza è cruciale”, ha detto Boers. Se è quest’ultimo, ciò significherebbe che “l’AMOC si è avvicinato alla sua soglia critica, oltre la quale potrebbe verificarsi una transizione sostanziale e in pratica probabilmente irreversibile alla modalità debole”.

In cattive notizie per il pianeta, dopo aver analizzato la temperatura della superficie del mare e i modelli di salinità dell’Oceano Atlantico, i ricercatori dello studio hanno concluso che l’indebolimento della corrente nell’ultimo secolo era più probabilmente associato a una perdita irreversibile di stabilità.

Questo perché la capacità di circolazione dell’AMOC dipende fortemente dall’acqua salata che scorre da sud, in grado di affondare al di sotto e spostare l’acqua più fredda del nord. E questo a sua volta dipende dal fatto che l’acqua del sud sia più densa dell’acqua del nord per mantenere il ciclo in corso.

La densità dell’acqua dell’oceano dipende in gran parte dalla sua temperatura e salinità. Attualmente, la parte meridionale più salata della corrente diventa più fredda – e quindi più densa – man mano che guadagna la latitudine. Poiché le acque meridionali si raffreddano alle stesse temperature delle acque settentrionali verso le quali scorrono, la densità aggiuntiva apportata dal sale aggiuntivo consente all’acqua del sud di sprofondare al di sotto dell’acqua settentrionale meno salata, spingendola di conseguenza verso sud in un infinito convogliatore globale cintura.

Ma ora che le temperature più calde e l’afflusso di acqua dolce dallo scioglimento dei ghiacciai hanno reso l’acqua più calda e meno salata, la corrente sta diventando sempre meno densa e meno capace di affondare. Ciò potrebbe minacciare di fermare l’intero flusso dell’AMOC e creare un cambiamento devastante e irreversibile nei sistemi climatici globali, hanno affermato i ricercatori.

La soglia critica dopo la quale si verifica il crollo potrebbe essere raggiunta molto prima di quanto gli scienziati pensassero inizialmente, secondo Boers.

“Non mi sarei aspettato che le eccessive quantità di acqua dolce aggiunte nel corso del secolo scorso avrebbero già prodotto una tale risposta nel ribaltamento della circolazione”, ha affermato Boers nel comunicato. “Abbiamo urgente bisogno di riconciliare i nostri modelli con le prove osservative presentate per valutare quanto lontano o quanto vicino alla sua soglia critica sia realmente l’AMOC”.

Il team ha aggiunto che, sebbene la forza dei contributi apportati dai vari fattori al rallentamento della corrente non fosse ancora stata valutata l’una contro l’altra, tutti i fattori erano collegati al cambiamento climatico causato dall’uomo .

I ricercatori hanno pubblicato i loro risultati il ​​5 agosto sulla rivista Nature Climate Change.

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